2008-03-09

¿Tu PC se traba por los rayos cósmicos?

Ésta es una historia que creo que la mayoría de la gente no escuchó. A todo el mundo le encanta culpar a Microsoft cada vez que su computadora se traba, pero nunca nadie culpa a los rayos cósmicos.
¿De qué demonios estoy hablando?

Las supernovas y agujeros negros producen rayos cósmicos, que son rayos de tan alta energía que luego de viajar miles de años luz chocan con la atmósfera terrestre y producen una lluvia o cascada de partículas que viajan a muy alta velocidad. Cada tanto algunas de éstas partículas (protones o neutrones) choca con un chip de memoria RAM y mueve electrones creando un error conocido como "soft error" en el cual un número binario "0" puede pasar a un "1" o vice versa.


Representación gráfica de una lluvia de partículas causada por los rayos cósmicos.

Todo esto no es sólo conjetura, a mediados de los noventa IBM hizo una prueba. La prueba de IBM consistió en hacer funcionar mil dispositivos de memoria a nivel del mar, en cuevas y en montañas. Los resultados indicaron que a mayor altitud, donde la lluvia de partículas es mayor, había una cantidad más grande de "soft errors" y en las cuevas prácticamente no había. Ésto demostró que la lluvia de partículas causaba éstos errores.

A medida que los chips de memoria RAM aumentan la densidad de transistores que poseen los errores por rayos cósmicos se agravan. En los últimos años ésto se compensó con mejores diseños y técnicas de corrección de errores, los sistemas de computadoras de los aviones y naves espaciales tienen necesitan un redoblamiento de los sistemas correctores de errores ya que son especialmente vulnerables a los rayos cósmicos.

Intel está preocupado por el escalamiento en los errores que pueden ocurrir en el futuro debido a los rayos cósmicos. Intel estima que ésta fuente de errores será un gran problema y uno de los mayores limitantes de la estabilidad de las computadoras en la próxima década.

Por ésta razón Intel sacó una patente en Diciembre del 2007 la cual implica construir un detector de rayos cósmicos en todos los chips. Cuando el detector sea golpeado por una partícula podría activar un circuito para chequear y reparar el error.

Según el estudio de 1996, IBM estimó que ocurre uno de éstos errores, causados por rayos cósmicos, al mes por cada 256 de RAM que se tengan instalados. Si esto es lineal equivale a un error cada dos días en una PC con 4GB de RAM y empeorará en el futuro. Claro que no todos los "soft error" son letales para el sistema pero algunos sí.

Vía: NewScientist

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